Gaetano Zinetti (Sanguinetto, 5 noviembre 1873 – Sanguinetto, 13 julio 1911) es el primero de los nueve hijos de Giulia Franceschini y Francesco Zinetti, carpintero y afinador de pianos. Nace con una inconfundible predisposición a la música y desde muy joven confía en la enseñanza musical de Vincenzo Mela, reconocido compositor de Isola della Scala, con excelentes resultados, ya que tenía once años componiendo y editando dos polcas. El 17 de octubre de 1885 empieza a estudiar en el Conservatorio de Milán durante cuatro años con muy buenos resultados.
Entre 1890 y 1893 estudia «Composición» en el Liceo Musicale «Rossini» de Pesaro con el director de la época Carlo Pedrotti, profesor de Verona y «Órgano» con otro reconocido músico de la época, Arturo Vanbianchi.
El 13 de agosto de 1893 consigue la Licenciatura en Composición y Órgano y el 28 de octubre de 1893 debuta en la temporada de ópera del teatro Ristori de Verona (28 funciones en 44 días) dirigiendo Pagliacci de Ruggero Leoncavallo, seguida de Cavalleria rusticana de Pietro Mascagni y de La Favorita de Donizetti y ganó éxito entre público y crítica. Inmediatamente es llamado por el Teatro Municipal de Reggio Emilia en la temporada de Carnaval 1893/1894 y los 32 conciertos han sido recibidos triunfalmente. Luego dirige en Lonigo (1894), en Montagnana (1894), en Vercelli (1894/1895), en Thiene (1895 y 1896). Sigue una treintena de conciertos para la temporada de Carnaval 1895/1896 en Ferrara, durante la cual Mascagni alaba públicamente al Maestro. Después de Milán y Macerata, por demanda popular regresa a Ferrara para la temporada de otoño de 1896. Durante la temporada de Carnaval 1896/1897 trabaja en el Teatro Sociale de Mantua donde compite en un memorable triunfo de Andrea Chénier di Giordano. Siguen nuevamente Lecce, Trieste y Reggio Emilia (temporada de Carnaval 1897/1898). En el Politeama D’Azeglio de Bolonia en el verano de 1898 se recuerda una temporada inolvidable.
Después de San Giovanni in Persiceto y Florencia (otoño de 1898) vuelve a Bolonia en ocasión del Carnaval de 1898/1899. Allí, el 4 de febrero, entre una ópera y otra, se casa con Giuseppina Marconi, quien se hará famosa como cantante de ópera gracias al apellido del marido, en los años posteriores a la muerte del Maestro Zinetti. En el mismo año dirige en Livorno, Trieste, Bari, Venecia, y regresa en otoño a Pagliano en Florencia, su ciudad musical favorita, donde dirige Aiday Guglielmo Tell con gran éxito. Luego regresa a Verona (Teatro Dramático) en la temporada 1899/1900.
Durante la Cuaresma de 1900 está en el Rossini de Venecia, donde sale ileso de una serie de problemas creados por el organizador, luego en Este en otoño y en el teatro Duse de Bolonia en la temporada de Carnaval 1900/1901. Tras el Paganini de Génova en la primavera, en el verano de 1901 se dirige al teatro de los jardines del Buen Retiro de Madrid, obteniendo expresiones muy halagüeñas de la crítica española. Este, Padua y la última presencia en el Teatro Municipal de Reggio Emilia (diciembre de 1901 / febrero de 1902). Dirige dos temporadas (Cuaresma y otoño de 1902) en el teatro Verdi de Florencia con el interludio de Chieti en mayo. El año 1903 está marcado por la velada solemne de la inauguración del teatro Petruzzelli el 14 de febrero en Bari. Siguen Lugo y Correggio, y termina el año en el teatro Garibaldi de Padua. En 1904 Zinetti estuvo en Florencia, Livorno, Génova y Ancona.
En diciembre en el Teatro Adriano de Roma dirige una edición extraordinaria del Werther de Jules Massenet. Zinetti lo vuelve a escribir para dar el papel de protagonista – más que al tenor – al barítono Mattia Battistini como un claro signo de estima. Después del teatro Rossini de Venecia (enero / marzo de 1905), en junio comienza la temporada de verano del teatro Adriano de Roma con el estreno de la Mona Lisa que termina a las dos de la madrugada por el excesivo número de bis requeridos. De mala gana, el Maestro tiene que rechazar porque ya está ocupado con el Ayuntamiento de Módena (octubre / diciembre). Sigue trabajando en San Carlo para una gran temporada de Cuaresma y Carnaval (14 obras en cartel) junto a Mascagni y Giordano. Después de las representaciones en el teatro Verdi de Vicenza (mayo / junio de 1906) empiezan los problemas de salud del Maestro y tiene que suspender todas las actividades y renunciar a algunos escritos importantes, por eso se retira a Sanguinetto hasta septiembre de 1907. En ese año actúa por primera vez en su pueblo, con Il barbiere di Siviglia en el Teatro Municipal que más tarde tomará su nombre. Una vez recuperado, vuelve a dirigir: primero en Ascoli Piceno, luego triunfa en el Regio di Parma (Carnaval 1907/1908) donde reemplaza a un Mascagni desafiado por un público difícil. En junio de 1908 aún recibe elogios de la prensa especializada en Roma y regresa a Sanguinetto con 10 representaciones de Bohème en octubre del mismo año. Casi con certeza por motivos de salud, renuncia a una importante temporada en el San Carlo de Lisboa.
En septiembre de 1909 dirige Traviata y Ernani en Sanguinetto para la inauguración del nuevo Teatro Municipal. Sigue en el Adriano de Roma en otoño, luego en el teatro Bellini de Catania (febrero-abril de 1910), regresa a Sanguinetto en septiembre, en Rovereto en noviembre, en Florencia en diciembre y al Fenice de Venecia para el Carnaval de 1910-1911. Después de Venecia, se agrava la nefritis de la cual Zinetti sufría desde hace algunos años: il piccolo grande Maestro, como se le llama cada vez más, contrastando su esbelta figura con el indiscutible genio musical, se retira definitivamente a Sanguinetto donde muere en el verano de 1911, a los casi 38 años.